Di tengah pembicaraan tentang hari yang memecahkan rekor pegangan dari $ 1 juta Pennsylvania Derby di arena pacuan kuda Parx, ketegangan baru antara anggota Komisi Pacuan Kuda Pennsylvania dan Gubernur Tom Wolf disorot Selasa.

Pejabat trek melaporkan pada pertemuan komisi bulanan bahwa perlombaan taruhan besar hari Sabtu di Parx membantu menarik $ 13,8 juta untuk kartu 13 balapan, meningkat 30% dari hari tertinggi Pennsylvania Derby sebelumnya pada tahun 2014.

Diperkirakan lebih dari 10.000 penggemar balapan hadir dan melihat kemenangan Hot Rod Charlie melawan Midnight Bourbon meskipun ada protes busuk terhadap ras cepat, seperti yang mengakibatkan kemenangan singkat Hot Rod Charlie di Haskell Stakes Monmouth Park dibatalkan di Juli.

Acara hari Sabtu di Parx adalah salah satu indikasi kembalinya balapan tahun ini di enam trek negara bagian setelah 2020 yang terkena dampak COVID yang memaksa banyak pembatalan hari balapan dan acara besar, termasuk Derby Pennsylvania. Komisi menyetujui penambahan enam tanggal balapan langsung tambahan di Penn National pada bulan Oktober dan Desember dan delapan tanggal lagi hingga Oktober di Presque Isle Downs, menggantikan awal musim yang tertunda.

Tetapi sebagian besar pembicaraan di antara komisaris dan pejabat komisi beralih ke topik kematian kuda pacuan — terutama yang berkaitan dengan Parx — dan apa yang sedang dilakukan tentang mereka, dengan beberapa kritik pedas terhadap gubernur dan staf komunikasinya yang terlibat.

Komisaris ‘tersinggung’ oleh gubernur

Meskipun lima orang yang ditunjuk untuk komisi sembilan anggota berasal dari gubernur, yang sebagian besar harus dipilih dari daftar kandidat yang disediakan oleh organisasi yang mewakili pemilik dan peternak kuda, Wolf telah mengkritik Wolf dalam dua tahun berturut-turut karena usahanya yang gagal untuk mengalihkan sekitar $200 juta dalam subsidi mesin slot tahunan dari industri balapan hingga beasiswa perguruan tinggi. Komisaris juga merasa Wolf terlalu lama tahun lalu untuk mengizinkan trek dibuka kembali selama pandemi COVID-19, setelah negara bagian tetangga melanjutkan balapan.

Sekarang komisaris merasa industri mendapat tamparan yang tidak perlu dari Wolf atas masalah kematian kuda pacu, ketika mereka mempertahankan bahwa mereka melakukan upaya yang belum pernah terjadi sebelumnya untuk mengatasi kematian seperti itu.

Kemarahan mereka muncul karena pernyataan berikut yang ditawarkan oleh kantor pers Departemen Pertanian negara bagian kepada Philadelphia Inquirer untuk artikel 1 September: “Milyaran dolar yang diberikan kepada industri pacuan kuda tidak mengurangi jumlah kematian kuda di lintasan. ”

Artikel Inquirer itu, menggunakan informasi dari departemen, yang mengawasi Komisi Pacuan Kuda dengan Sekretaris Pertanian Russell Redding sebagai ketuanya, melaporkan telah ada 31 kematian di antara kuda di Parx pada paruh pertama tahun 2021. Jumlah itu menempatkannya pada kecepatan yang baik. di atas tahun 2020 yang terkena dampak COVID dan sedikit di atas 2019, meskipun jauh di bawah angka tertinggi 85 yang terlihat pada tahun 2014.

“Saya secara pribadi tersinggung, dan saya yakin komisaris lain tersinggung yang telah menghabiskan begitu banyak waktu untuk membuat balapan lebih aman, dengan pernyataan kantor gubernur,” kata Komisaris Tom Ellis, yang komentarnya digaungkan oleh anggota lain.

Ellis adalah bagian dari kelompok kerja komisaris, penunggang kuda, petugas lintasan, dan dokter hewan yang telah mempelajari masalah kematian dan cara menguranginya, dengan laporan mereka diharapkan dalam dua bulan ke depan, menurut staf komisi.

Pernyataan kepada Inquirer oleh Sekretaris Pers Departemen Pertanian Shannon Powers mencatat upaya kelompok kerja itu, bersama dengan reformasi lain dalam beberapa tahun terakhir yang mencakup peningkatan pengujian, penegakan pelanggaran pengobatan, dan nekropsi wajib setelah setiap kematian kuda. Inspeksi oleh staf komisi di Parx pada bulan Mei menghasilkan penyitaan barang selundupan yang signifikan terkait dengan potensi doping kuda.

“Komisi Pacuan Kuda Negara Bagian PA bekerja dengan rajin untuk mendorong semua yang terlibat dalam industri untuk memeriksa penyebab potensial kematian dengan ketekunan dan pikiran terbuka, dan dengan integritas dan kesejahteraan hewan sebagai prioritas utama,” kata Powers kepada Inquirer sebagai bagian dari penyataan. Dia menolak Selasa untuk menanggapi kritik publik Ellis terhadap pernyataan yang lebih luas ke surat kabar.

Para komisaris melihat kiasan tentang bagaimana “miliaran dolar” subsidi tidak membantu sebagai tendangan yang tidak perlu, dengan Ellis mencatat undang-undang kasino asli mengalokasikan sebagian pendapatan dari mesin slot sebagai hal yang penting untuk mempertahankan industri balapan, melindungi pekerjaannya, dan mempertahankan ruang terbuka di persemakmuran dalam menghadapi kompetisi kasino baru.

Ellis, seorang pengacara pajak dan keuangan dari Montgomery County berprofesi, menyatakan kebenciannya atas liputan Inquirer serta posisi gubernur. Surat kabar itu melakukan pemeriksaan lebih dalam terhadap kematian kuda, yang berfokus pada Parx, dalam laporan bulan Maret.

“Komisi ini percaya bahwa kematian seekor kuda saja sudah terlalu banyak,” Ellis bersikeras pada hari Selasa.